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Un recorrido por la tarjeta madre moderna

Ya sea que usted quiera instalar una nueva tarjeta de gráficos, agregar RAM, mejorar su unidad de disco duro o añadir una fuente de alimentación nueva, tarde o temprano tendrá que abrir la caja de su PC y enchufar algo en su tarjeta madre. Si no ha mirado dentro de una PC en los últimos dos años, es posible que no reconozca todo lo que tiene adentro. Para empezar, la mayoría de las tarjeta madres nuevas incluye PCI Express x16 y otros conectores nuevos. Acompáñeme en mi recorrido por la tarjeta madre de hoy.

CPU: Un procesador rara vez necesita ser reemplazado y las actualizaciones de CPU muy pocas veces ahorran dinero. Pero como las CPU nuevas producen más calor que sus predecesoras, usted encontrará más aletas de disipación de calor bajo la cubierta de la PC. Es crucial, por tanto, soplar periódicamente el polvo que impide que realicen su función con eficiencia. Si quiere mejorar su PC con una CPU más rápida, también tendrá que mejorar el ventilador que la enfría. Una unidad de disco duro adicional, una tarjeta de gráficos de alto nivel, o una CPU sobrevalorada también pueden hacer que el sistema se recaliente. Para más información sobre cómo mantener su computadora fresca, vaya a www.pcwla.com/buscar/05127801 para leer mi columna de febrero de 2002, "Ayude a su PC a mantenerse fresca".

RAM: La manera más sencilla y económica de dar más potencia a su sistema es la adición de memoria. Pero los tipos de RAM cambian constantemente (DDR2 es el sabor más reciente y más rápido). De hecho, la parte más difícil de mejorar la RAM es encontrar la capacidad y el tipo de módulo de RAM apropiado para su PC. Visite www.pcwla.com/buscar/05127802 para ver las instrucciones de Stan Miastkowski para instalar la RAM. Y tenga presente siempre la memoria que tiene disponible, visite www.pcwla.com/buscar/05127803 si desea bajar la herramienta gratuita FreeMem.

Ranuras PCI Express: Muchas PC de alto nivel ahora tienen ranuras PCI Express (PCIe) además de las ranuras PCI normales, que han existido desde hace años. Las PCIe proveen hasta 30 veces más velocidad que el bus PCI y en algún momento sustituirán a las ranuras PCI y AGP. Por suerte, pasará algún tiempo antes de que sus viejas tarjetas PCI de sonido y red, así como otras tarjetas de expansión se queden huérfanas; las tarjetas madres de hoy ayudan a la transición pues ofrecen tanto las ranuras PCI como las PCIe.

Sin embargo, es muy probable que no pueda usar su tarjeta AGP actual de gráficos en su próxima PC. La mayoría de las tarjetas madres nuevas con PCIe que se venden en este país emplea una ranura PCIe x16 para las tarjetas de gráficos, en vez de una AGP. Pero debe haber algún sistema en producción que tenga ranuras AGP 8X y PCIe x16: el fabricante de chips Uli ha anunciado un nuevo conjunto de chips con capacidad para AGP 8X y PCIe x16.

Las ranuras PCIe vienen en distintas longitudes que corresponden a la cantidad de datos que pueden mover. Las ranuras PCIe x1 reemplazan a los puertos PCI normales y miden 1 pulgada (o 26mm) de largo; mueven los datos por la tarjeta madre a velocidades de hasta 250 MBps en cada dirección. La ranura PCIe x16 que sustituye a la ranura AGP de gráficos mide 90mm (alrededor de 3,5 pulgadas), casi igual a una ranura PCI. Una ranura PCIe x16 es capaz de transportar información –como es de esperar– hasta 16 veces más rápido que una ranura x1: hasta 4 GBps en cada sentido simultáneamente.

Bus SATA: El bus Serial ATA (SATA) reemplaza al bus ATA paralelo más lento (también llamado PATA o EIDE) que los fabricantes han usado durante mucho tiempo para conectar unidades de disco duro y de discos ópticos a la tarjeta madre. Los puertos SATA aparecieron por primera vez en las tarjetas madres hace más de dos años; muchas tarjetas madres con SATA también tienen conectores tipo PATA.

Los conectores SATA son menores que sus compañeros PATA y pueden dar servicio a una sola unidad de disco, así que no hay que molestarse con los puentes para configurar la unidad de disco como maestra o esclava, como hay que hacer con la tecnología PATA. El cable SATA es más delgado y no obstruye tanto el interior de una PC como los gruesos cables de PATA, pero lo más importante es que al ser más pequeño, el cable reduce la posibilidad de sobrecalentamiento (el cable PATA puede restringir la circulación del aire). Las conexiones SATA son fáciles de extender fuera de la cubierta de la PC para acomodar unidades externas de disco duro y de discos ópticos.

Las unidades SATA requieren un conector eléctrico especial en lugar del conector normal de 5V que utilizan las unidades de disco IDE. Muchas PC nuevas vienen con un conector eléctrico SATA, pero las máquinas más viejas por lo general no los traen. Usted puede comprar en su tienda local de electrónica un adaptador barato (US$5 a US$10) para convertir un conector de 5V a uno SATA.

Luz y sonido

Puerto DVI (no se muestra en la ilustración): La mayoría de las nuevas tarjetas de gráficos y monitores están equipados con puertos de Interfaz de Vídeo Digital en vez de los conectores VGA que utilizan los monitores CRT analógicos. DVI transfiere el vídeo digital, pero no el sonido.

Puerto HDMI (no se muestra en la ilustración): Algunas PC de alto nivel tienen un puerto de Interfaz de Multimedios de Alta Definición, que probablemente suplantará al DVI. El pequeño conector HDMI, muy parecido al USB, es más fácil de manejar que un conector DVI y transfiere vídeo y audio digital, una simplificación muy conveniente para los sistemas de entretenimiento en el hogar. Nota: HDMI también usa el esquema de protección contra copias HDCP que permite a los proveedores de contenido controlar el número de veces que los clientes pueden copiar HDTV y otro contenido de alta definición.

Para conectar una PC o tarjeta de gráficos que tenga un puerto DVI a un monitor que venga con un puerto HDMI (o viceversa), use un adaptador como el High Performance HDMI to DVI Video Adapter (US$30), disponible en Monster Cable (www.pcwla.com/buscar/05127804).

Puerto S/PDIF (no se muestra en la ilustración): El audio digital debe ser convertido finalmente en señales analógicas para que el diafragma flexible de un altavoz genere el sonido. En muchas PC, la tarjeta de sonido convierte el audio digital en señales analógicas, que entonces son enviadas a los altavoces. Los altavoces digitales –como los que usan conexiones USB– realizan la conversión de digital a analógica dentro del altavoz.

Mientras más tiempo permanezca siendo digital la señal de audio, mejor será la calidad del sonido. Por eso es que muchas PC de nivel alto y mediano ahora vienen con un puerto de Interfaz de Formato Digital Sony/Philips (S/PDIF) que lleva la señal digital directamente desde la tarjeta madre a los altavoces (sin que intervengan ninguna tarjeta de sonido ni dispositivo externo). Busque un pequeño conector cuadrado –conocido como un TOSlink– en la parte trasera de su PC o de su tarjeta de sonido.

–Kirk Steers

La tarjeta madre bajo el microscopio

Ranura PCI Express: Las ranuras de expansión PCI Express (PCIe) tarde o temprano reemplazarán a las ranuras PCI y AGP que se han usado durante varios años en casi todas las computadoras. La ranura PCI Express x1 normal tendrá 1 pulgada (26mm) de largo; la ranura x16 (que reemplazará a las AGP para las tarjetas de gráficos, tiene la misma longitud (90mm o 3,5 pulgadas) que las PCI existentes.

Ranura PCI: La familiar ranura PCI no desaparecerá por el momento. Casi todas las tarjetas madres equipadas con las nuevas ranuras PCIe traen también ranuras PCI.

Conector SATA interno: La interfaz Serial ATA tiene un ancho de banda superior al de su predecesora, la ATA paralela. SATA también simplifica mucho la conexión de unidades de disco duro y discos ópticos a la tarjeta madre.

Receptáculo para CPU: Probablemente usted nunca tendrá que cambiar su CPU porque los otros componentes de su sistema quedarán obsoletos primero. Sin embargo, si usted mejora su CPU (o sobrevalora la que tiene ahora), quizás necesite un ventilador de enfriamiento más eficiente.

Receptáculo para RAM: Agregar memoria a su sistema es algo muy sencillo. Ponga el módulo de memoria en un receptáculo abierto y empújelo suavemente. El módulo se asentará por sí solo en el receptáculo y los enganches de retención situados en ambos extremos se cerrarán automáticamente.

Conector SATA externo: Una ventaja que SATA tiene sobre PATA es que los fabricantes pueden poner el conector SATA fuera de la cubierta de la PC para facilitar las conexiones. Los dispositivos SATA son más rápidos que sus homólogos USB y FireWire.

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