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23 cosas que puede hacer con una unidad flash

Ponga su unidad USB a trabajar como escritorio portátil, equipo de recuperación para la PC, plataforma de entretenimiento y más.

Por Christopher Null

Conocidas hasta hace poco como simples artefactos que servían básicamente para reemplazar a los disquetes, las unidades USB de memoria flash han crecido repentinamente. Con uno de estos dispositivos, antiguamente modestos, usted puede ahora replicar su entorno de escritorio, cifrar archivos sobre la marcha e incluso rescatar su PC. A continuación presentamos algunas de las cosas más interesantes que se pueden hacer hoy con esa unidad flash de inocua apariencia que reposa sobre su escritorio, así como detalles de algunas nuevas unidades particularmente útiles.

Su escritorio en el bolsillo

»¿No puede instalar Firefox en el trabajo? ¿Desearía tener sus programas, configurados a su manera, en un café de Internet? Pruebe entonces estas opciones que le harán llevar con usted a todas partes el aspecto y entorno de funcionamiento de su escritorio.

Algunos gurús del software han modificado ya las versiones de diversas aplicaciones para que puedan funcionar directamente desde su unidad flash. Nuestras favoritas –las ediciones portátiles del navegador Firefox, el cliente de correo electrónico Thunderbird y el conjunto OpenOffice por John Haller– se pueden encontrar en www.pcwla.com/buscar/06025001.

Migo software sincroniza archivos, datos de Outlook, los favoritos de Internet Explorer y otros elementos del escritorio entre diferentes PC. Usted puede instalarlo en cualquier unidad flash (US$30 por la versión personal, US$50 por la edición profesional; www.migosoftware.com), o comprar una unidad marca Migo con el software ya instalado (US$100 por 1GB).

Si no le importa comprar hardware nuevo, las unidades listas para U3 le permiten ejecutar directamente desde la unidad aplicaciones escritas especialmente. Las preferencias, los archivos de datos y demás permanecen en el dispositivo portátil, de manera que usted no dejará ningún rastro en la computadora.

La mayoría de las unidades U3 (www.u3.com) vienen ya cargadas con diversas aplicaciones. Usted las puede ejecutar o bajar una nueva (que pueden costar hasta US$45 cada una) desde el U3 Launchpad, muy parecido al menú Inicio de Windows y que aparece en la bandeja del sistema cuando se conecta el dispositivo. Probamos varias unidades U3 y encontramos que todas son notablemente capaces… y similares. La SanDisk U3 Cruzer Micro 1GB (US$100; www.sandisk.com) y la Memorex U3 TravelDrive Smart Mini 1GB (US$90; www.memorex.com) quedaron al frente, principalmente gracias al software que viene incluido con ellas. La TravelDrive viene con Thunderbird, McAfee AntiVirus y Migo. La robusta Cruzer Micro incluye unas cuantas aplicaciones gratuitas y de ensayo. Para más información sobre U3, visite www.pcwla.com/buscar/06025002.

Juegos de bolsillo sin una PSP

Mate el tiempo (y quizá unas cuantas naves de extraterrestres) en casa de la abuela con una unidad flash para juegos equipada con MAME. El programa revive los grandes éxitos de las galerías de juegos y las consolas ejecutando archivos ROM, es decir, los trozos de código individuales que formaban el núcleo de todos esos juegos y que funcionan estupendamente en las unidades flash. Basta con bajar la aplicación desde www.mame.net y descomprimirla en su unidad flash.

Nota: Para bajar legalmente cualquiera de los más de 5.800 archivos ROM disponibles en www.rom-world.com y otros sitios, usted debe tener el juego original.

A salvo de ojos indiscretos

»La protección por cifrado y biometría que tienen estas unidades donde la seguridad es importante ofrece cierta tranquilidad de espíritu cuando usted tiene que llevar datos confidenciales en una unidad flash que puede extraviarse fácilmente. Las herramientas incorporadas en unidades como la Lexar JumpDrive Secure II 1GB (US$100; www.lexar.com) y la Kingston DataTraveler Elite 1GB (US$100; www.kingston.com) le permiten defender archivos individuales con el cifrado AES de 256 bits. También puede crear una partición en la unidad que cifra cualquier archivo contenido en ella y que aparece en la pantalla bajo una letra distinta. Y para un mayor nivel de seguridad, puede proteger con contraseña cualquier unidad U3.

Un Linux diminuto

Una unidad flash con capacidad de inicio para Linux abre las puertas a la experimentación con el popular sistema operativo de código abierto sin que usted tenga que arriesgarse a modificar su unidad de disco duro.

La opción más fácil es comprar una unidad con Linux ya instalado. La versión más establecida es la Dam Small Linux, que viene preinstalada en una unidad de 256MB por US$60. Si usted quiere intentar la instalación del SO por su cuenta, baje Dam Small Linux del mismo sitio de la Web, o considere Puppy Linux (www.goosee.com/puppy). Ambos incluyen varias aplicaciones de productividad y ambos, por supuesto, son gratuitos.

Limpie la PC infectada con programas espías

»Uno de los mejores usos para una unidad flash es como kit de seguridad de emergencia con aplicaciones para revivir las computadoras averiadas. Esto es de especial importancia si usted tiene que desconectar la máquina de la Internet y no puede bajar el software necesario, o si tiene que ir a la casa de un amigo que tiene su PC infectada de virus. Para crear un buen kit de seguridad para Windows, reúna en una unidad una serie de aplicaciones de las siguientes categorías esenciales.

Herramienta antivirus: Una clara necesidad. AntiVir PersonalEdition Classic (gratis; www.free-av.com) es una buena opción económica que se ejecuta desde una unidad flash. Tenga a mano también un archivo de instalación para cargar en la PC después de limpiarla. Los usuarios que tienen unidades U3 también pueden bajar las aplicaciones McAfee VirusScan y Avast.

Detectores de programas espías: Mientras más tenga mejor, pues no existe la herramienta que lo haga todo. Tres ejemplos excelentes son Spybot Search & Destroy (gratis; www.safer-networking.org), Ad-Aware SE (gratis; www.lavasoftusa.com) y PestPatrol 2005 (prueba gratis; www.pestpatrol.com). Desafortunadamente, ninguno de ellos funciona directamente desde la unidad flash, así que mantenga sus archivos de instalación para ponerlo rápidamente en una PC.

Limpiadora de disco: Si ocurre lo peor y tiene que dar por perdida una máquina infectada, es bueno tener a mano una trituradora de disco que sea segura. Existen varias aplicaciones de limpieza que funcionan desde unidades flash, entre ellas Eraser (US$18 por la versión completa; www.heidi.ie).

Tanto si se utilizan las aplicaciones de seguridad desde una unidad flash como desde una PC, la misma advertencia se aplica: no le servirán de mucho si no las mantiene al día.

Viaje con libros, no con un dolor de espalda

Si se siente ansioso cuando no tiene algo que leer, cargue su unidad flash con cualquiera de los miles de libros electrónicos gratuitos (en el formato correcto) que se encuentran disponibles en el Project Gutenberg en www.gutenberg.org. O para ayudar a un estudiante a formarse el hábito de la lectura, pruebe la SanDisk Cruzer Freedom 256MB (US$40; www.sandisk.com), que viene precargada con el software para libros electrónicos. Usted puede bajar el diccionario Merriam-Webster, una guía de estudio SparkNotes y un software de calculadora de gráficos por un período de prueba de 30 días; también tiene disponibles centenares de libros electrónicos. Los estudiantes pueden acceder además, por medio de la interfaz de la unidad, al foro de tareas Homework Hub de Scholastic.com, al cual los maestros pueden transferir los planes de lecciones y tareas. Aun cuando usted no sea un estudiante, con este dispositivo le será mucho más fácil llevar consigo decenas de libros.

Cuando la velocidad impera, el flash vuela

»Hay varias unidades flash que no anuncian nada más que pura velocidad, un truco que logran con una memoria flash más nueva y circuitos especiales.

Pusimos a prueba tres modelos rápidos para ver lo cerca que están la realidad y la publicidad: la pulida Lexar JumpDrive Lightning 1GB (US$130; www.lexar.com), la Corsair Flash Voyager 1GB revestida de caucho (US$70; www.corsairmemory.com) y la Memina Rocket 1GB de tapa abatible (US$85; www.memina.com).

Como era de esperar, las tres unidades tuvieron velocidades mucho mejores que las de cualquier unidad flash regular. A razón de casi 9,5MB por segundo en la lectura y 5,5 MBps en la escritura, estas unidades de alto rendimiento tuvieron el doble y el triple de la velocidad de una unidad estándar actual y dejaron muy atrás al hardware más antiguo. Sin embargo, como la mayoría de los productos USB 2.0, ninguno fue capaz de mantener la velocidad máxima en teoría de hasta 30 MBps en las lecturas.

Aunque los fabricantes anuncian varias velocidades máximas de transferencia, las tres unidades se desempeñaron casi idénticamente en nuestras pruebas, donde usamos una variedad de archivos pequeños. Así que compare precios y diseños para ver cuál de éstas trabaja mejor para usted.

Reviva su PC averiada

»Si ocurre lo impensable y su PC ya no tiene remedio, su modesta unidad flash puede venir al rescate, siempre que haya usted invertido algún tiempo adaptándola como una unidad de recuperación.

Las unidades flash de recuperación son muy útiles si se las prepara como unidades de inicio para los sistemas que se niegan a arrancar. La tarea no es tan simple como formatear un disquete en Windows, pero los usuarios emprendedores tendrán pocos problemas haciéndola.

Usted necesita dos cosas: una herramienta que pueda crear un registro de inicio principal (MBR) y un disquete o CD que es ya esté preparado como disco de inicio. Ambos se pueden conseguir fácilmente en línea, incluyendo creadores de MBR (pruebe MKBT, en www.pcwla.com/buscar/06025201) e imágenes de discos de inicio (escoja la suya en bootdisk.com). También tendrá que configurar el BIOS de su PC para que arranque desde USB antes que otras unidades, algo que algunos sistemas, especialmente los más viejos, tal vez no le ofrezcan. Vea www.pcwla.com/buscar/06025202 para más instrucciones sobre la creación de una unidad flash de inicio.

Una vez que su unidad esté formateada para el inicio, cárguela con las aplicaciones que reparan los errores comunes del sistema y que detectan los problemas escurridizos del hardware.

Es más probable que los programas gratuitos o de libre evaluación funcionen directamente desde la unidad. Las herramientas esenciales incluyen aplicaciones para probar discos y RAM como Memtest86 (memtest86.com), herramientas para afinar el registro como Registry Mechanic (pctools.com) y aplicaciones de recuperación y copias de seguridad como DriveImage XML (runtime.org).

Los utensilios de administración de particiones como Disk Director (acronis.com) y de recuperación de archivos borrados como Undelete (executive.com) también pueden alegrarle el día. Usted puede encontrar mucho más en la página dedicada a Las 46 mejores herramientas gratuitas de todos los tiempos (www.pcwla.com/buscar/06025203) y en el Ultimate Boot CD (www.ultimatebootcd.com).

–Christopher Null

Sincronización de archivos fácil y gratis

La función más básica de una unidad flash es la de transportar archivos. Pero si usted mantiene versiones de un documento en una PC y también en la unidad flash, tarde o temprano corre el riesgo de que no estén sincronizadas y de escribir una versión vieja por encima de la nueva.

La buena noticia es que hay dos herramientas gratuitas de Microsoft que reducen este problema. La primera es una herramienta que usted probablemente lleva años sin prestarle atención: el Maletín de Windows. Bueno, todavía está allí y realmente trabaja muy bien. En el Explorador de Windows, seleccione su unidad y pulse Archivo•Nuevo•Maletín. Entonces copie los archivos desde su unidad de disco duro a la nueva carpeta de Maletín.

Para mantener los archivos del Maletín sincronizados con los archivos originales en la PC, seleccione el Maletín y escoja Maletín•Actualizar todo. Un cuadro de diálogo le mostrará lo que necesita ser actualizado y le ofrecerá opciones. Microsoft ha emitido sigilosamente otra herramienta más potente llamada SyncToy, una especie de Maletín que ha tomado esteroides. SyncToy le permite especificar (carpeta por carpeta) si las actualizaciones ocurren en ambos sentidos o en un solo sentido, y también puede manejar los archivos que han cambiado de nombre. Con sus muchas opciones, SyncToy puede ser una exageración para los usuarios casuales, pero para aquellos que tengan necesidades de sincronización más complicadas, la herramienta es una adición fantástica. Averigüe más y bájela desde www.pcwla.com/buscar/06025204.

Canciones sobre ruedas

Una unidad flash es magnífica para transportar música y si usted está en su automóvil también puede reproducir las canciones que contiene, sin necesidad de software. Los dispositivos como el Thumbdrive Car FM Stereo Transmitter (US$37; www.pcwla.com/buscar/06025205) reproducen la música de cualquier unidad flash que se le conecte. Enchufe el transmisor en el encendedor de cigarrillos de su automóvil y sintonice su radio a la frecuencia de la unidad (escoja la que se escuche con más claridad). Los resultados varían según el tamaño y la ubicación de la antena de su automóvil y los controles están limitados a reproducir/hacer pausa, pista anterior y próxima, y canal de FM. Pero si quiere reproducir MP3 en la carretera sin tener que comprar una iPod más los accesorios, le bastará con esta pequeña herramienta barata.

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