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Gráficos superiores

No hay que ser un aficionado a los juegos para beneficiarse de una tarjeta de gráficos mejor. Nuestras pruebas de laboratorio identifican las mejores opciones, desde tarjetas de sólo US$99 hasta avanzadas configuraciones de dos tarjetas.

Las tarjetas de gráficos no son sólo para los jugadores. Una buena tarjeta puede mejorar en diferentes niveles la experiencia informática, al ofrecer una calidad superior de imagen y de vídeo, reforzar el desempeño del sistema y aumentar la productividad con ciertas posibilidades como el empleo de dos monitores. ¡Ah!, y no olvidemos que la tarjeta adecuada puede dar al contenido de alta definición un apariencia fabulosa.

Lo mejor de todo es que no hay que gastar una fortuna para ver un progreso perceptible en la capacidad de su PC para reproducir los gráficos. En este grupo, el Centro de Pruebas de PC World evaluó 16 tarjetas con un nuevo conjunto de pruebas. La tarjeta que quedó clasificada primera entre los modelos de uso general, la EVGA e-GeForce 6800 GS, dará a la mayoría de las PC un buen aumento en su desempeño por US$200. Si usted está dispuesto a gastar un poco más –o mejor dicho, mucho más– nuestra tarjeta mejor clasificada entre las potentes, la EVGA e-GeForce 7800 GTX KO (US$570), ofrece una capacidad insuperable en los gráficos.

¿Todavía busca una razón para actualizar las posibilidades gráficas de su PC? Entonces piense en Windows Vista. Microsoft realmente no ha dicho cuáles serán los requisitos para su próxima versión de Windows, pero las recomendaciones iniciales de la compañía incluyen una tarjeta de gráficos dedicada que sea compatible con Direct X 9 y que tenga 128MB de memoria para acomodar esa nueva interfaz del usuario, elegante y llena de efectos especiales, que se conoce como Aero Glass.

Mejores gráficos, mejor experiencia

Aunque para usar Microsoft Word no es necesario comprar una tarjeta de gráficos de US$500, si usted tiene una tarjeta antigua o un subsistema de gráficos integrado esto puede afectar el desempeño total del sistema e incluso su productividad. Por ejemplo, los gráficos integrados utilizan la memoria principal del sistema para funcionar, lo cual deja a su PC con menos recursos.

Nuestra máquina de prueba Dell Dimension 5150 usaba el más reciente conjunto de chips de gráficos integrados Intel Graphics Media Accelerator 950, que forma parte del conjunto de chips Intel 945G Express, y aun así notamos ganancias modestas en el desempeño cuando efectuamos la mejora con tarjetas básicas de US$100. La GeForce 6600, una tarjeta económica XFX con 256MB de DDR2 RAM aumentó el desempeño en un 7 por ciento en el navegador de la Web Mozilla, que es un componente de nuestras pruebas WorldBench 5. La diferencia en las pruebas de juegos fue aun más notable. Para más información lea el recuadro “Las tarjetas de US$100 aumentan el desempeño por poco dinero” en este mismo artículo.

Otra forma en que una buena tarjeta de gráficos puede mejorar su productividad es posibilitando el uso de dos monitores. Pocos chips de gráficos integrados o tarjetas de nivel básico pueden aprovechar la capacidad que tiene Windows XP de extender un escritorio a dos monitores, y es una lástima porque un estudio realizado en 2004 por la Universidad de Utah y titulado “Productividad y pantallas múltiples” encontró que los usuarios terminan con más rapidez y precisión las tareas comunes de negocios en los programas de hojas de cálculo y de procesamiento de texto cuando emplean dos monitores.

Tanto si usted conecta uno o dos monitores, otro factor limitante de su antigua configuración de gráficos pueden ser las conexiones que tiene: la mayoría de los sistemas que tienen gráficos integrados carecen de las conexiones DVI, que permiten usar la interfaz digital de casi todos los monitores LCD para obtener la mejor calidad de imagen posible.

También es necesario mencionar que las aplicaciones superiores para edición de vídeo como Pinnacle Studio y Adobe Premiere Pro pueden utilizar la GPU y la memoria dedicada de una tarjeta de gráficos para mejorar el tiempo de generación de algunos efectos. Si a usted le interesa editar el vídeo de alta definición, Pinnacle Studio 10 necesita por lo menos 256MB de memoria en el sistema de vídeo.

También una tarjeta nueva puede hacer que los DVD y los vídeos luzcan mejores mediante las tecnologías que llevan incorporadas: Avivo en los nuevos chips de ATI y PureVideo en los de nVidia. Entre otras cosas, estas tecnologías manejan las imágenes de manera muy parecida a los reproductores de DVD de alto nivel, procesando las imágenes para desentrelazarlas (es decir, quitarles los efectos erráticos que a veces se ven en el vídeo de movimientos rápidos) y para ajustar el tamaño a la pantalla o a la ventana.

Considere sus opciones

Antes de buscar en nuestra tabla su tarjeta de gráficos perfecta, primero debe comprender algunas de las tecnologías subyacentes en las tarjetas y el interior de su PC.

Todas las tarjetas de gráficos que evaluamos se conectan a una ranura PCI Express (PCIe) x16, que normalmente se incluye en las tarjetas madres de casi todas las nuevas PC. Una ranura PCIe puede transferir los datos más rápidamente que la ranura AGP que se encuentra en las PC más viejas, y no es posible usar una tarjeta de gráficos PCIe en una ranura AGP (y viceversa).

Para ver el tipo de ranura que tiene su equipo, revise los manuales de su PC o lea nuestra guía para la tarjeta madre moderna en find.pcworld.com/50620. Note que para que tenga sentido la actualización de un sistema más antiguo con gráficos integrados, éste tiene que tener por lo menos una ranura AGP disponible. Una PC más nueva con una ranura PCIe x16 sería aun mejor. Algunas tarjeta madres tienen dos ranuras PCIe x16, en las que se pueden instalar dos tarjetas en paralelo para producir una capacidad de gráficos más importante (vea el recuadro “Dos tarjetas o una, he ahí el dilema” en este mismo artículo).

La mayoría de los fabricantes ofrecen tanto versiones PCIe como AGP en sus productos de nivel bajo e intermedio, pero no siempre se encontrarán en ellos los chips más modernos. Por ejemplo, la tarjeta AGP más rápida de EVGA es la GeForce 6800, diseñada con tecnología de nVidia que lleva más de un año en el mercado. El modelo AGP más rápido de ATI, por su parte, se basa en su vieja serie X850.

En el corazón de una tarjeta de gráficos se encuentra la unidad de procesamiento de gráficos, un chip dedicado a generar gráficos tridimensionales con agilidad y eficiencia. En tanto que la CPU procesa cualquier tipo de información, una GPU se limita a manejar los datos destinados a la pantalla, convirtiendo modelos matemáticos asombrosamente complejos en imágenes de movimiento completo. ATI y nVidia fabrican la gran mayoría de los chips que aparecen en las tarjetas de gráficos desde el nivel más básico (ATI Radeon X1300 y nVidia GeForce 6200) hasta el más alto (ATI Radeon X1800 XT y nVidia GeForce 7800 GTX).

La diferencia entre las dos clases de tarjetas de gráficos radica en su capacidad para manejar con efectividad los trabajos de 3D más complejos, particularmente a resoluciones muy altas. Las tarjetas construidas con las GPU más recientes son compatibles con las nuevas características del software DirectX 9 de Microsoft, como Shader Model 3.0, que algunos juegos usan para crear imágenes más realistas.

Al igual que una PC, una tarjeta de gráficos necesita memoria para realizar sus funciones. Todas las tarjetas que probamos ofrecen por lo menos 128MB de memoria de gráficos y la mayoría tiene 256MB; en el nivel más alto lo ofrece una tarjeta de 512MB. En términos generales, 128MB es suficiente para las aplicaciones de oficina y muchos juegos (incluso cuando se usan dos monitores), pero si puede permitirse ese lujo, la memoria adicional en una tarjeta con 256MB debe ayudar a las aplicaciones avanzadas y futuras a funcionar en su configuración de más alta calidad.

Algo que debe considerar cuando compare dos tarjetas aparentemente idénticas son las garantías y los paquetes de software. Al preparar este número, nVidia estaba ofreciendo una copia gratuita del juego Call of Duty 2 si usted compraba una tarjeta de alto nivel de compañías asociadas, entre ellas BFG Tech, EVGA y XFX. Sapphire también tenía una oferta interesante: su tarjeta basada en el ATI X1800 XL incluía demostraciones de cuatro juegos que se ejecutan durante una hora y le permiten bajar versiones completas de dos de los juegos.

ATI recientemente redujo la garantía en sus propias tarjetas de tres años a uno pero dice que los fabricantes pueden extenderla al tiempo que ellos estimen conveniente. La garantía de las tarjetas que utilizan las GPU de nVidia es diferente: AOpen ofrece 15 meses, mientras que otros (como BFG Tech, EVGA y XFX) proveen una garantía de por vida donde el fabricante repara o reemplaza la tarjeta mientras usted sea propietario de la misma. XFX incluso le permite transferir la garantía si usted vende la tarjeta. EVGA también ofrece un plan de mejora: si usted compra una de sus tarjetas, pero se decide por una más rápida dentro de un período de 90 días, podrá recibir un crédito si entrega su tarjeta vieja.

Por último, es necesario saber cuáles dispositivos se van a conectar a la tarjeta. Para usar un monitor analógico, una conexión digital a dos pantallas LCD, o incluso una conexión de componentes a un televisor, debe asegurarse de que la tarjeta que compre tenga las conexiones correspondientes.

En las tablas

Para esta ronda de pruebas, el Centro de Pruebas de PC World creó un nuevo conjunto de pruebas de referencia donde se incluyen los últimos juegos. ¿Por qué los juegos? Porque allí es donde está la programación más avanzada y exigente. Así que aunque no piense usar una nueva tarjeta de gráficos específicamente para los juegos, éstos siguen siendo la mejor manera de demostrar la valía de una tarjeta. Con este fin, probamos cada tarjeta con una variedad de juegos –entre ellos Battlefield 2, Doom3, Far Cry, Half-Life 2 y Quake 4– a varias resoluciones y configuraciones de calidad.

Dividimos las tarjetas de gráficos probadas en dos categorías: las convencionales (tarjetas valoradas entre US$150 y US$299) y las potentes (tarjetas con precios de US$300 y más). Tratamos de incluir una mezcla de tarjetas diseñadas con nVidia y ATI, pero a pesar del lanzamiento reciente por parte de ATI de su nueva serie de chips 1000, pocos vendedores (incluso la propia ATI) pudieron enviarnos tarjetas para probar. Como resultado, para las tablas de este mes evaluamos diez tarjetas basadas en nVidia y seis diseñadas con ATI.

Nuestra primera opción para el gran público es la EVGA e-GeForce 6800 GS: ésta se desempeñó bien en nuestras pruebas, al producir velocidades de cuadros decentes en casi todas las resoluciones y, al precio de US$200, es un excelente valor por el dinero. La ATI All-In-Wonder X800 XL (US$299) quedó segunda; ésta combina gráficos de alta calidad con un sintonizador de TV, de manera que usted podrá grabar programas de TV y verlos en la PC (ATI recientemente lanzó una versión de US$499 de la All-In-Wonder basada en el X1800 XL, pero no estaba disponible para probarla).

La BFG Tech GeForce 6600 GT OC tuvo un funcionamiento razonablemente bueno en nuestras pruebas, pero su memoria de 128MB debe ser la cantidad mínima que uno consideraría. La PNY GeForce 6600 GT tiene la misma limitación, pero es la más barata de la tabla, con un precio de venta de US$165. Varias tarjetas diseñadas con los chips de ATI quedaron fuera de la clasificación por muy poco, incluso la PowerColor Radeon X800 GT de US$170 y la Sapphire Radeon X1800 XL de US$380. La que más cerca estuvo fue la ASUS Radeon EAX1800 XL, una tarjeta potente valorada en US$400.

EVGA ganó el primer lugar una vez más en la tabla de tarjetas potentes: su e-GeForce 7800 GTX KO fue verdaderamente rápida, y sin embargo produce muy poco ruido gracias al disipador de calor grande en forma de jaula que cubre toda la tarjeta sin bloquear la ranura de expansión PCI adyacente. Por el contrario, la ATI Radeon X1800 XT no solamente obstruye la próxima ranura sino que también fue mucho más ruidosa. Aunque la tarjeta de EVGA no es nada barata (US$570), le sobra desempeño y genera buenas velocidades de cuadros a las resoluciones más altas. Incluso produjo una velocidad muy aceptable de 53,8 cuadros por segundo a la resolución de 1.600 por 1.200 en Quake 4 con la suavización de bordes activada, una prueba que hizo vacilar a muchas de las otras contendientes. Pero tuvo que enfrentarse a la seria competencia de las tarjetas BFG Technologies GeForce 7800 GTX OC y ATI Radeon X1800 XT, que fueron tan rápidas como ella (o incluso más).

Ocupando la tercera y quinta posición en la categoría de potencia, respectivamente, están la XFX GeForce 7800 GT y la MSI GeForce 7800 GT. Ambas usan una versión ligeramente más lenta de la GPU de nVidia y se nota: produjeron marcas mucho más bajas en nuestras pruebas. Sin embargo, las dos son también mucho más económicas que sus parientes más rápidos y la XFX viene con uno de los mejores paquetes de software del grupo, que incluye los juegos Far Cry y MotoGP2.

Las gráficos integrados siempre han sido adecuados para la mayoría de las tareas de negocios, pero también han sido incapaces de manejar los gráficos avanzados de 3D, para no hablar de los juegos más serios. Aunque la calidad de los gráficos integrados ha mejorado recientemente, los programas nuevos siempre piden más del hardware y se espera que Vista, la próxima generación de Windows, tenga requisitos de procesamiento mucho más rigurosos. Con eso presente, hasta una inversión modesta en una nueva tarjeta de gráficos pudiera darle un segundo aire a su PC.

–Richard Baguley es un escritor independiente basado en el área de San Francisco. Tom Mainelli es un redactor de PC World.

Las gráficos integrados utilizan la memoria principal de su sistema para sus funciones, lo que deja a su PC con menos recursos.

La EVGA e-GeForce 6800 GS clasificada primera y la ATI All-In-Wonder X800 XL.

nVidia supera a ATI en la escala mediana a alta

Las tarjetas de EVGA se clasificaron primeras en ambas categorías, mientras que la ruidosa ATI X1800 XT tiene futuro en la tabla de potencia.

• Battlefield 2: 42

• Half-Life 2: 57

• Quake 4: 42

• Battlefield 2: 41

• Half-Life 2: 75

• Quake 4: 42

• Battlefield 2: 28

• Half-Life 2: 42

• Quake 4: 32

• Battlefield 2: 27

• Half-Life 2: 40

• Quake 4: 31

• Battlefield 2: 39

• Half-Life 2: 56

• Quake 4: 43

• Battlefield 2: 72

• Half-Life 2: 104

• Quake 4: 84

• Battlefield 2: 71

• Half-Life 2: 101

• Quake 4: 81

• Battlefield 2: 64

• Half-Life 2: 90

• Quake 4: 69

• Battlefield 2: 74

• Half-Life 2: 107

• Quake 4: 77

• Battlefield 2: 62

• Half-Life 2: 85

• Quake 4: 65

• nVidia GeForce 6800 GS con 256MB

• Salida DVI, salida VGA de 15 espigas, salida/entrada de Vídeo S, entrada/salida de vídeo compuesto, salida de componentes

• ATI Radeon X800 XL con 256MB

• Salida DVI, salida/entrada de Vídeo S, entrada/salida de vídeo compuesto, salida de componentes

• nVidia GeForce 6600 GT con 128MB

• Dos salidas DVI, salida de Vídeo S, salida de vídeo compuesto, salida de componentes

• nVidia GeForce 6600 GT con 128MB

• Dos salidas DVI, salida de Vídeo S, salida de vídeo compuesto, salida de componentes

• nVidia GeForce 6800 GT de 256MB

• Dos salidas DVI, salida de Vídeo S, salida de vídeo compuesto

• nVidia GeForce 7800 GTX de 256MB

• Dos salidas DVI, salida/entrada de Vídeo S, entrada/salida de vídeo compuesto, salida de componentes

• nVidia GeForce 7800 GTX de 256MB

• Dos salidas DVI, salida/entrada de Vídeo S, entrada/salida de vídeo compuesto, salida de componentes

• nVidia GeForce 7800 GT con 256MB

• Dos salidas DVI, salida/entrada de Vídeo S, entrada/salida de vídeo compuesto, salida de componentes

• ATI Radeon X1800 XT con 512MB

• Dos salidas DVI, salida/entrada de Vídeo S, entrada/salida de vídeo compuesto, salida de componentes

• nVidia GeForce 7800 GT con 256MB

• Dos salidas DVI, salida/entrada de Vídeo S, entrada/salida de vídeo compuesto, salida de componentes

Construida con la GPU de mejor desempeño en la Serie 6 convencional de nVidia, esta tarjeta funciona bien por su precio.

La posición en la tabla de esta tarjeta basada en ATI se debe a sus sólidas marcas de desempeño, el sintonizador de TV incorporado y un nuevo precio más bajo.

La tarjeta de BFG ofrece un desempeño satisfactorio, pero por un poco más de dinero, la EVGA e-GeForce 6800 GS es mucho más rápida.

Esta tarjeta barata no tiene la potencia de los modelos más costosos, pero es un buen valor por el dinero.

Esta tarjeta de precio razonable tiene un buen desempeño e incluye dos juegos, pero algunas tarjetas representan un negocio mejor.

Esta tarjeta con reloj “hipervalorado” (hyperclocked) de EVGA es rápida y silenciosa. Un disipador de calor grande y un ventilador sirven para enfriar la tarjeta sin bloquear una ranura adyacente.

Esta tarjeta con procesador sobrevalorado (overclocked) ofrece resultados impresionantes, pero resultó un poco más lenta que su contrincante también acelerada de EVGA.

Aunque es un poco más lenta que los modelos basados en GTX, esta tarjeta diseñada con el 7800 GT también es mucho más económica.

La tarjeta insignia de ATI encabezó muchas de nuestras pruebas de desempeño, pero su ventilador es demasiado ruidoso y bloquea una ranura de expansión adyacente.

La tarjeta MSI 7800 GT no podrá con una 7800 GTX, pero ofrece un desempeño óptimo por un precio mucho más razonable.

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