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El hogar digital :¿Es ya una realidad?

Los avances tecnológicos, los dispositivos novedosos y las formas en que ellos se comunican con nosotros parecen deparar un futuro prometedor.

El siglo XX fue el siglo de la tecnología. Como nunca antes la mente del ser humano creó conceptos y productos derivados que habrían de modificar el estilo de vida de una gran parte de los habitantes de este planeta. No es de extrañar, por tanto, que ya desde entonces se emprendiera la aplicación de la tecnología al lugar donde se centra la vida familiar. El hogar automatizado fue un lógico desarrollo para reflejar los avances en materia digital y lo que se vislumbraba como algo todavía futuro es ya, a comienzos del siglo XXI, casi una realidad. Este hogar está ampliamente interconectado para hacer su vida más cómoda, como demostraron los productos exhibidos en el reciente evento de CES. La forma que adoptará esta red residencial se va haciendo ahora más clara.

HD, Movilidad y más: Equipos, tecnologías, tendencias

Para que una casa sea nominada categóricamente como una casa digital tiene que estar a la altura de las últimas novedades de la tecnología. Esa tecnología permite que se puedan manejar diversas tareas a través de controles remotos y pantallas. Y gracias a esa tecnología, el modo de vida digital se va haciendo más común y nos sumerge en un mundo compuesto por equipos electrónicos que se multiplican y se conectan entre sí.

CES, el show de electrónica para el consumidor que se realizó en Las Vegas (EE.UU.), el mes de enero pasado, nos dejó adivinar cómo pudiera ser el modelo de hogar digital hacia el que nos dirigimos. En este evento, centenares de compañías se dieron cita y ofrecieron los nuevos dispositivos que habilitarán el camino específicamente enfocado a hacer realidad el diseño del hogar digital. Dos fueron los factores que protagonizaron el evento: la movilidad y la convergencia, y en este sentido, se enfocó en la utilidad que tiene para un usuario estar conectado desde cualquier sitio y lugar, y la confluencia de las tecnologías en un único dispositivo. Claro, esto no quiere decir que todo este proceso esté exento de sistemas demasiado complejos y de dispositivos que no están al alcance del bolsillo de un usuario común, pero a medida que vayan pasando los años, la tecnología y los equipos asociados se abaratarán.

Tareas del hogar

Hay muchos proyectos entrelazados para la construcción de una casa digital. La misma tiene que basarse en una tecnología que permita a sus habitantes acceder a ella remotamente, para poder controlar cualquiera de sus equipos, como pudiera ser encender una lavadora desde el centro de trabajo, verificar si dejó la cocina encendida, poner a funcionar su sistema de regadío para las plantas, o conocer a través de la pantalla de su nevera cuáles alimentos necesita comprar.

Pero todo esto es posible. Tales tareas se interrelacionan en una red que puede construirse en el hogar, ya sea con cables o inalámbricamente (lea en esta edición Redes: ¿Cuál le conviene a usted?). En el campo inalámbrico, Wi-Fi ha dominado el hogar desde hace años, pero el esperado auge de la transferencia continua de medios en un ancho de banda elevado, como es el caso de la televisión de alta definición, significa para muchos que el uso de cables no desaparecerá y, por el contrario, podrá ser necesario en una futura red residencial de características híbridas.

Un servidor en casa

Dadas las necesidades complejas de la red futura del hogar, probablemente no es coincidencia que se esté pareciendo a las redes corporativas. Esto es producto de algunos de los problemas que deben ser resueltos a la vez: los requisitos de grandes anchos de banda, de gran capacidad de almacenamiento y la capacidad de administrar grandes cantidades de datos. Y esos complejos requisitos deben ser manipulados en una forma que los usua-rios no técnicos puedan utilizar.

Eso significa que el almacenamiento en red (NAS), los servidores y una combinación de redes alambradas e inalámbricas están llegando al hogar. Si se demuestra la visión de gigantes de la indus-tria como Microsoft, Hewlett-Packard y Cisco, el empleo de servidores y NAS, típicos de los entornos corporativos, serían también necesarios en el hogar. Pero hacen hincapié en una diferencia básica: utilizar los dispositivos de la red casera no requerirá conocimientos técnicos.

Por otra parte, mientras las corporaciones siempre se resisten a emplear equipos que no se basan en especificaciones formalmente aprobadas, en el hogar son cada vez más frecuentes los enrutadores y otros dispositivos Wi-Fi basados en la especificación 802.11n borrador. Esto se debe a que, aun cuando la ratificación de esta norma todavía no tiene una fecha programada, su velocidad y calidad de servicio son esenciales para transferir medios a través del hogar.

Como se ha visto, aunque la conectividad inalámbrica seguirá siendo muy importante, en el hogar los usuarios interesados en los medios agregarán también redes alambradas. Sin embargo, a diferencia del sector corporativo, no utilizarán cables Ethernet, sino más bien el alambrado eléctrico de la casa con la norma HomePlug. Quizás previendo esa demanda, muchos fabricantes de equipos Wi-Fi exhibieron también en CES dispositivos HomePlug o equivalentes.

Los archivos de medios son grandes. Es por eso que se espera que el NAS juegue un papel significativo en la red del hogar. Como resultado, D-Link, Netgear y Linksys, por no mencionar a los pesos pesados en este campo como Seagate y HP, mostraron todos sus productos NAS para el hogar.

En CES, una clara expectativa era que las ventas de dispositivos NAS para el hogar comenzarían a aumentar rápidamente a medida que los dueños de casas adoptaran la idea del hogar centrado en los medios.

Sin embargo, el anuncio más ambicioso en cuanto al almacenamiento fue hecho por Microsoft, con su nuevo software diseñado para los servidores de almacenamiento en el hogar. Fue demostrado en el MediaSmart Server de HP, el cual, según datos de la compañía, estará disponible para los consumidores en el próximo mes de septiembre.

Quizás la pieza más importante del rompecabezas de la red en el hogar sean los servidores que recopilan medios de diferentes fuentes, como de otras computadoras conectadas en la red y desde la Internet, y los hace disponibles rápidamente a través de una simple interfaz en pantalla.

Una prueba de que la industria espera el auge de los servidores de medios son equipos como los nuevos televisores planos MediaSmart de HP, que incorporan esta capacidad. El sistema, que fue conectado al NAS de HP accionado por el nuevo software de Microsoft como parte de la demostración en CES, presenta una agradable interfaz de uso fácil con control remoto para adquirir medios de diferentes fuentes, almacenarlos, buscarlos y reproducirlos. Tal vez la mejor forma de describir la inteligencia incorporada en MediaSmart sea que parece un TiVo superdotado.

Equipos para disfrutar de la vida digital

Hay ya un sinfín de equipos en el mercado o en uso que pueden considerarse parte de un hogar digital. Son cada vez más ubicuos e incluyen las computadoras portátiles, de escritorio, los televisores de alta definición, los monitores, las unidades DVD, las impresoras, los teléfonos celulares, las consolas de juegos, y muchos más. Las nuevas tecnologías que se aplican en ellos nos están haciendo cambiar el modo en que vivimos.

Como decíamos antes, CES fue escenario de la presentación de muchas de esas tecnologías. Tomemos para empezar las dos nuevas computadoras con el sistema operativo Windows Vista integrado que presentó HP, y la nueva portátil de Toshiba. ¿Qué tienen de novedoso estas máquinas?

Las PC de HP utilizan para navegar una interfaz de pantalla táctil en lugar de un ratón. La TouchSmart IQ770 PC, por su parte, es una computadora de escritorio con una pantalla de 19 pulgadas, diseñada para una mamá con conocimientos técnicos, mientras que la Pavilion tx1000, con una pantalla de 12,1 pulgadas, es una portátil dirigida a los estudiantes y el entretenimiento.

La interfaz de pantalla táctil de la Pavilion tx1000 la hace familiar para los usuarios de PC de mano (handhelds) y PDA. Su pantalla abisagrada está construida de forma tal que puede girar desde el teclado ofreciendo una apariencia delgada, y además se puede plegar completamente sobre el teclado y convertirse en una Tablet PC. Viene con 1GB de RAM y usa un procesador de doble núcleo Turion 64 X2 de AMD. Según ejecutivos de la compañía, la tx1000 puede reproducir DVD por cerca de 2,5 horas con una sola carga de la batería y se espera que versiones futuras incluyan una tarjeta inalámbrica WAN, así como una reproductor Sling Media para que los usuarios puedan tomar contenido remoto, utilizando un dispositivo Slingbox en sus hogares.

Por su parte, la TouchSmart utiliza el software SmartCenter de HP como la interfaz primaria para Windows Vista. Con iconos grandes, cuenta con un sintonizador de televisión integrado y atajos para otros medios. Según Garret Gargan, gerente de mercadeo de PC para la división de América del Norte, esta máquina está construida para ser el centro de un grupo de actividades familiares. Los usuarios pueden escribir notas virtuales para otros miembros de la familia y entonces tocar y arrastrar esas notas a un calendario en pantalla o una tablillla de mensajes. Asimismo, los fotógrafos pueden cortar o rotar las fotos manipulándolas en la pantalla. Como la PC portátil, la TouchSmart usa el procesador Turion 64 X2 de AMD.

HP comenzará a vender la Pavilion tx1000 a través de su tienda en línea por US$1.299, y venderá la TouchSmart PC por US$1.799.

La nueva Toshiba Portege R400 tiene un diseño elegante, con un chasis bien delgado, blanco y negro y una pantalla ancha con retroiluminación LED de 12,1 pulgadas que se puede hacer girar.

Viene cargada con la versión Vista Ultimate, la más completa de Vista; y de acuerdo a Toshiba, el dispositivo es el primero en ser compatible con las Notificaciones Activas de Microsoft (Microsoft’s Active Notifications, por medio del Exchange Server), a través de su panel frontal OLED de una sola línea. La pantalla está situada a lo largo del extremo exterior de la portátil y corre en una cinta de teletipo bajo la tapa abisagrada y sin pestillo. La pantalla muestra el tiempo, el estado de la batería, la fuerza de la señal de la comunicación inalámbrica, y si usted tiene un nuevo mensaje de correo electrónico esperando. Si oprime un botón a la izquierda de la pantalla podrá ver cualquier notificación activa que haya recibido. La Portege R400 tiene una excelente implementación de su pantalla táctil, una pantalla tipo tablilla que puede girarse y es compatible con la red EV-DO de Verizon Wireless. El precio comienza en US$2.500. Podrá comprarse con Vista Ultimate o Vista Business.

Otros equipos que se usarán en el hogar digital son los proyectores digitales. En CES, compañías como ViewSonic, y Toshiba presentaron sus nuevos modelos e InFocus, por su parte, presentó su solución para cine en casa.

El proyector de Toshiba, el TLP-XD2000U con resolución XGA (1024 por 768) y tecnología nativa 3LCD, presenta luminosidad de 2.000 lúmenes ANSI y un índice de contraste de 600:1. Pesa 6,2 libras y su precio es de US$850. Cuenta con configuración automática por un solo toque, ajuste del color en la pared, función de zoom digital en el control remoto; protección por contraseña y una cerradura con llave para evitar el uso no autorizado.

Los de ViewSonic, el PJ506D de US$699 y el PJ556D de US$899, usan ambos tecnología DLP, y cuentan con brillantez de 2.000 lúmenes ANSI.

El Play Big IN1 de InFocus, su solución para cine en casa en una caja de conexión, todo en negro, es grande comparado con otros modelos de sus competidores, como Epson, Optoma, Toshiba y otros. Sin embargo, tiene la ventaja de que su precio será US$499 cuando salga al mercado. La unidad es compatible con salida de vídeo de 480i, audio Dolby Digital, y tiene dos altavoces incluidos, así como estaciones para juegos y conectividad con iPod.

Con anuncios como una tecnología innovadora, la A-VSB que mejora el rendimiento de la recepción de la señal actual de la TV, y permite que las señales emitidas se reciban claramente por dispositivos de televisión tanto móviles como estacionarios, Samsung presentó productos en casi todos los frentes para el mercado del hogar digital. La compañía cree que esta tecnología tendrá una influencia significativa en los mercados de la TV en EE.UU.

Aparecen nuevos HDTV

La televisión de alta definición es un punto clave en el hogar digital de hoy. Existen en la actualidad una serie de tecnologías como la HDMI 1.3, CableCards de dos vías, índice de regeneración de 120 Hz, y pantallas LCD con retroiluminación LED que están integradas en diferentes modelos.

Por ejemplo, en CES Samsung presentó tres modelos de televisores LCD de 40, 46 y 52 pulgadas que prometen una mayor calidad de imagen, nuevas características y diseños mucho más elegantes. Con resolución en alta definición de 1.920 x 1.080 píxeles, casi el doble de la especificación estándar de alta definición, son compatibles con los reproductores de discos HD Blu-ray.

También presentó un grupo de televisores LED DLP, el HL-T5087S, el HL-T5687S, y el HL-T6187, tan delgados como los modelos de panel plano, pero con una calidad de imagen mejorada. Están equipados con retroiluminación por LED y ofrecen resolución de 1.920 por 1.080 píxeles (1080p). Tienen un índice de contraste de 10000:1 y para una mayor conectividad se valen de “Wiselink”, lo cual ofrece música (MP3) y fotos (JPEG) por medio de una conexión USB; tienen tres puertos HDMI para la conexión simultánea de tres dispositivos con trasmisión de señal en HD.

Y para aquellos que quieren incorporar en sus casas un televisor de panel plano HDTV pero con la menor cantidad de cables posible, está el nuevo modelo de Samsung, el FP-T5894W. Es el primer televisor de pantalla grande “inalámbrico” para el mercado general. Como la mayoría de los aparatos inalámbricos A/V, solamente requiere un cordón que le suministre la corriente. Todos los equipos de A/V que acompañan la instalación del plasma se conectan al centro inalámbrico A/V del FP-T5894, que se puede colocar a 300 pies del televisor. La pantalla y el centro se comunican usando la norma inalámbrica 802.11n a razón de 150 Mbps. El FP-T5894W es un televisor plasma de 58 pulgadas con resolución nativa de 1080p (1,920 x 1,080).

Sony mostró su LCD Bravia de 70 pulgadas con un índice de regeneración de 120 Hz, mientras que Philips presentó su nuevo plasma 1080p, pero sin ninguna de las nuevas tecnologías incluidas. Por ahora sólo permitirá a los usuarios conectar un dispositivo por trasmisor, aunque el receptor aceptará señales de varios trasmisores. Toshiba, por su parte, también anunció 13 nuevos televisores, muchos de los cuales están capacitados con HDTV. La serie Cinema tendrá tres conexiones HDMI 1.3; cuatro televisores de esta serie contarán con índice de regeneración de 120 Hz.

Panasonic presentó todos sus nuevos plasmas de alta definición 1080p (con resolución de 1920 x 1080 píxeles). Los modelos de 50, 58 65 y 103 pulgadas tienen un diseño elegante, con un marco en negro brillante. Todos tienen conexiones HDMI 1.3 y tarjeta de memoria SD.

AOC tiene en su oferta de productos el televisor de alta definición M19W531 de 19 pulgadas, una unidad de diseño muy estilizado, ideal para la casa y la oficina, que también puede utilizarse como monitor. Puede ordenarse con las opciones de USB 2.0 y conexión Bluetooth incluidas. Asimismo, presentó el AOC P50H265, un televisor plasma de alta definición de 50 pulgadas, que cuenta con interfaz HDMI y sintonizadores QAM y ATSC.

LG Electronics mostró sus plasmas de 42 y 50 pulgadas que tienen ranuras para dos vías CableCard (OCAP); se venderán a mediados de este año. El de 50 pulgadas está capacitado con 1080p y complementará los nueve modelos de LG con 1080p.

Usted tiene la última palabra

Claro, no sólo los dispositivos que consideramos en este artículo forman parte del hogar digital. También lo son otros equipos no menos importantes, como las cámaras digitales, las unidades reproductoras de DVD, las videocámaras, los reproductores de música digital, los teléfonos celulares, y las cámaras web, por citar algunos de ellos.

Entonces ¿estamos cerca realmente del hogar digital? Todo depende de usted, de su afición por la tecnología, de sus conocimientos, pero sobre todo (todavía) de su poder adquisitivo para poder llevar a su casa todas estas maravillas que la tecnología nos ofrece.

–Contribuyeron a este artículo David Haskin, de Computerworld; Ramon G. McLeod, Melissa J. Perenson, Narasu Rebbapragada, Tom Spring y Eric Butterfield, de PC World US; y los redactores de PC World LA.

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