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La TV digital móvil: pronto en una pequeña pantalla cerca de usted

Mobile Digital TV envía la programación de televisión local a teléfonos inteligentes, PC portátiles y reproductores portátiles de medios. Pusimos a prueba la tecnología Mobile DTV.

A pesar de todas las exageraciones de que los televisores iban a ser sustituidos en todas partes por YouTube y Hulu, la TV en vivo sigue siendo fácilmente el medio de entretenimiento más popular (basta fijarse en los índices de audiencia de American Idol o de CSI). No obstante, en un intento por llegar a la generación del iPhone, la industria televisiva está empujando la Mobile Digital Television (Mobile DTV), una tecnología que permite ver programas de TV mientras usted camina por un parque o cuando va disparado por la carretera en su automóvil.

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Tuve la oportunidad de poner a prueba varios dispositivos de Mobile DTV y quedé impresionado por la calidad de vídeo de la tecnología y su versatilidad para integrarse en un amplio grupo de dispositivos.

LLEGÓ LA ERA DE LA TELEVISIÓN DIGITAL MÓVIL

La norma de televisión Mobile DTV fue creada por el Comité de Sistemas de Televisión Avanzados (ATSC). Los observadores de la industria esperan para este año un alud de productos compatibles con Mobile DTV, desde teléfonos móviles hasta computadoras portátiles. Probé tres prototipos diferentes de Mobile DTV: un teléfono móvil, un reproductor de DVD portátil y un sintonizador del tamaño de una tarjeta de crédito para reproducir Mobile DTV en dispositivos como la Apple iPad y diversos RIM BlackBerry, por medio de retransmisión por Wi-Fi.

La era de Mobile Digital TV realmente comenzó el año pasado, cuando las estaciones de televisión de EE.UU. hicieron el cambio de las emisiones analógicas a las digitales. El cambio a la transmisión digital liberó el espectro inalámbrico que ocupaban las estaciones de TV, lo que les permitió ofrecer subcanales diseñados específicamente para los espectadores móviles. Esos canales emiten en un formato de pantalla ancha con definición estándar optimizado para las pantallas más pequeñas. Como resultado, las estaciones afiliadas locales pueden transmitir simultáneamente la misma programación a las casas y a los dispositivos móviles.

Lo mejor de todo es que Mobile DTV (al igual que las emisiones regulares por el aire) es gratis. Para finales de la primavera boreal, según la Coalición de Vídeo Móvil Abierto (OMVC, por sus siglas en inglés), unas 30 estaciones transmitirán usando el nuevo formato. Entre las estaciones de este grupo pionero hay siete en la zona de Washington, DC, incluida la filial local de NBC. Otras 700 o más estaciones en EE.UU. (de un total de aproximadamente 1.600 emisoras locales) tienen intenciones de ofrecer transmisiones de Mobile DTV para finales de 2010, dice la OMVC.

SE NECESITAN EQUIPOS NUEVOS

Inevitablemente, las nuevas normas exigen nuevo hardware con nuevos sintonizadores para recibir las transmisiones. Pero los sintonizadores de Mobile DTV son tan baratos que no elevarán significativamente el precio de un teléfono. En cambio, los sistemas que utilizan el satélite –como MediaFlo TV, diseñado para la parte trasera de los asientos de automóviles– existen desde hace años, pero requieren la instalación profesional de un equipo voluminoso y caro (hasta de varios miles de dólares, sin contar el costo mensual de la suscripción) en un vehículo utilitario todoterreno o minibus. Además, la imagen que se obtiene de los sistemas móviles por satélite tiende a cortarse en los entornos urbanos.

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Como los sintonizadores de Mobile DTV son suficientemente pequeños para caber en un teléfono móvil, los fabricantes los pueden poner en muchos dispositivos portátiles diferentes. Los tres prototipos de productos compatibles con Mobile DTV que probé eran un teléfono móvil LG KB770, un reproductor de DVD/TV portátil de LG y un receptor Mobile DTV Wi-Fi de Valups (vea la barra lateral). En el área metropolitana de Nueva York, el único canal de prueba disponible en el momento de la evaluación (en febrero) era uno que estaba dirigido por ION Media Networks. El contenido de la estación de prueba consistía en programación infantil retransmitida y noticias de CNBC, e ION me advirtió que la torre transmisora del canal estaba ubicada en un lugar poco ideal. No obstante, me entretuvo bastante.

Pude ver los programas ininterrumpidos en el teléfono móvil de LG mientras caminaba por la calle, o en el reproductor de DVD de LG cuando paseaba sentado en el asiento trasero de un automóvil. El adaptador Valups Wi-Fi del tamaño de una tarjeta de crédito sintonizó el canal de prueba en un restaurante y lo mostró en mi iPod Touch con suficiente calidad para mantener a mi hija entretenida.

Al igual que las emisiones de las estaciones de televisión regulares, las emisiones de Mobile DTV tienen un alcance limitado. En el caso de la estación de prueba en Nueva York (WPXN), sólo pude recibir la señal dentro de un radio de 10 millas de la torre de transmisión. Pero se supone que cuando todas las estaciones de Mobile DTV salgan al aire, la recepción será posible incluso a distancias de 20 a 40 millas. Esta es una buena noticia para los pasajeros que se encuentran esperando por su vuelo en un aeropuerto, aunque los pasajeros aburridos en viajes largos por carretera todavía tendrán que cambiar de canal repetidamente.

La competencia principal de Mobile DTV es el servicio Flo TV, respaldado por Qualcomm. Está disponible en varios teléfonos inteligentes (por ejemplo, el LG Arena, que cuesta US$200) y en el Flo TV Personal Television, cuyo precio es de US$250. Pero el servicio cuesta entre US$10 y US$14 al mes (lo que depende del dispositivo y del proveedor del servicio telefónico), ofrece menos de 20 canales en todo el país y los canales sólo están disponibles en áreas metropolitanas. Esto se debe a que Flo TV depende de su propia red de torres de transmisión para emitir programación en parte del espacio que quedó vacante cuando las estaciones de televisión hicieron el cambio a la tecnología digital. Por consiguiente, aunque la programación de Flo TV se ofrece en todo el país, la red en sí no tiene tanto alcance. Cuando usted se desplace a los suburbios, perderá la señal.

¿CONVERGENCIA FUTURA?

Con el transcurso del tiempo, pudiéramos ver dispositivos con capacidad para Mobile DTV y Flo TV. LG y Samsung han realizado demostraciones de teléfonos móviles con Mobile DTV y ambos fabricantes ofrecen teléfonos que pueden recibir Flo TV. Mucho depende de lo que decidan hacer las compañías de teléfonos móviles como AT&T y Verizon, ya que ellas controlan cuáles teléfonos funcionan en sus redes; actualmente, ambas compañías cobran un costo considerable por el vídeo basado en la red celular y el Mobile DTV gratuito podría reducir esa fuente de ingresos. Mientras tanto, algunas emisoras de Mobile DTV están ponderando la posibilidad de ofrecer canales adicionales por pago que pudieran inducir a los proveedores del servicio telefónico móvil a agregar Mobile DTV a sus teléfonos.

Independientemente de cómo se presente de aquí a un año la situación de los teléfonos móviles para Mobile DTV, en los próximos ocho meses habrá sintonizadores en muchos productos. Dell ya ha anunciado planes para vender una netbook con Mobile DTV; y Panasonic y otras compañías importantes de electrónica para el consumidor han expresado su apoyo para la norma.

Cuando los productos comerciales lleguen a las tiendas este verano, les informaremos cómo les va en las pruebas formales.

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