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Enfrentamiento de chips

¿Está algo confuso respecto al procesador que debe escoger para su nuevo sistema?

Pusimos a prueba ocho de los chips más importantes para ayudarle a tomar una decisión. Aquí le ofrecemos todo lo que necesita saber sobre los mejores CPU de hoy para sistemas de escritorio, portátiles y dispositivos móviles.

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Cuando compra una PC nueva, no se conforme mansamente con el procesador que recomienda el fabricante. Escoger la unidad de procesamiento adecuada es una decisión personal que no debería tomar a la ligera. Y con tantas opciones a la mano, usted tiene que saber en lo que se está metiendo a la hora de decidirse por un chip para su sistema. Nosotros hemos reunido ocho de los principales procesadores en el mercado y los probamos con una serie de exámenes rigurosos para ayudarle a comprar con confianza.

Sin embargo, aún después que haya optado por un procesador de Intel o de AMD, todavía enfrentará otras decisiones: dentro de la alineación de chips de cada compañía hay un número de familias de CPU diferentes. Y encontrará muchas opciones dentro de estas familias de producto que abarcan un sinfín de especificaciones y características. Estos detalles dan a cada chip su velocidad, su costo y su nombre; pero si se limita a analizar el potencial de un procesador basándose en estas tres características solas se meterá en problemas.

Es imprudente suponer que la frecuencia anunciada de un procesador, o la velocidad a la cual la unidad CPU ejecuta sus instrucciones constituyen una guía confiable de su velocidad frente los chips rivales. Aunque esa suposición puede resultar cierta en algunos casos, se verá torpedeada por la arquitectura real de un chip.

Dependiendo de la marca y del modelo, un CPU de múltiples núcleos “más lento”, o de menos frecuencia, puede superar el desempeño general de un procesador aparentemente más rápido que está dividido en menos núcleos—por ejemplo, un CPU de cuatro núcleos contra uno de doble núcleo. Además, los procesadores cuyos nombres parecen indicar la superioridad puede estar lejos de serlo: todo depende de cómo y cuándo fueron creados, no de sus etiquetas.

Y esto es sólo el principio de la confusión. ¿Qué papel juega la aceleración automática del reloj en los CPU convencionales de hoy? ¿Qué papel juega la relación entre precio y desempeño en los chips aparentemente más caros de Intel versus los diseños económicos de AMD?

Las preguntas pueden ser tan numerosas como confusas para cualquiera que no conozca la arquitectura de los procesadores. Pero no se preocupe: nosotros tomamos los ocho ejemplos clásicos—cuatro de Intel y cuatro de AMD—y los evaluamos mediante una serie de pruebas de WorldBench 6 para ofrecerle una guía que le servirá para entender sus opciones y para ayudarle a seleccionar su próximo procesador. Cubrimos los procesadores por orden, desde los más veloces a los más lentos, tal como quedaron en el marcador de WorldBench 6.

Los procesadores no están limitados a las PC, también echamos un vistazo a las CPU para los teléfonos inteligentes y para tabletas; vea la tabla en la página 93.

1 Intel Core i7-980X

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¡Zoom! El líder de esta categoría es tan rápido que le saldrán alas y volará.

Con un precio de US$999, el Core i7-980X de 3,33GHz (con aceleración automática del reloj a 3,6GHz) es la oferta insignia de Intel en los procesadores para el consumidor. Es el primer CPU de escritorio con seis núcleos físicos, pero el híper-subprocesamiento ofrece 12 CPUs virtualizados. Los seis núcleos comparten 12MB de caché L3 integrado. El resultado final es un aumento de desempeño para las aplicaciones optimizadas; y una puntuación de 147 en nuestras pruebas de WorldBench 6.

El 980X, un diseño de 32 nanómetros, es totalmente compatible con las tarjetas madres existentes que utilicen el juego de chips X58 y un zócalo LGA 1366. Las tarjetas madres basadas en el X58 usan la arquitectura de Intel de interconexión de ruta rápida (quickpath interconnect o QPI). QPI reemplaza el viejo diseño de bus frontal del ahora anticuado chip Core 2, para una anchura de banda más rápida (y más grande) para las comunicaciones entre la tarjeta madre, los componentes del sistema y el CPU.

Intel divide sus ofertas de CPU de escritorio y de CPU móvil en tres secciones: las líneas Core i7, Core i5 y Core i3, que representan, respectivamente, los productos de alto nivel, de nivel intermedio y de nivel básico. Eso no siempre significa que un chip Core i5 sea más lento que un Core i7, como verá más adelante. Core i7 tampoco tiene siempre cuatro núcleos físicos. La línea móvil i7 de Intel tiene dos núcleos a menos que el chip tenga una extensión QM o XM.

Cualquier conversación sobre los CPU puede tomar rápidamente un tono bastante técnico. Aquí van algunos de los términos más comunes que se usan para describir a los procesadores.

Caché: La memoria interna del CPU almacena las instrucciones y los datos accedidos frecuentemente para regresar rápidamente y no tener que acceder la memoria externa.

Juegos de chips: Los componentes que trabajan juntos, al lado del CPU, para formar una unidad de computación coherente.

Velocidad de reloj: La velocidad con que un CPU ejecuta sus instrucciones, comúnmente medida en giga-hertzios (billones de ciclos por segundo); también conocido como la “frecuencia” de un chip.

Nombre código: La nomenclatura de una compañía para una serie de chips nueva; puede referirse a una alineación de procesadores (“Gulftown” o “Deneb”), a un micro-arquitectura (“Nehalem” de Intel), o a una plataforma (“Dragon” de AMD).

Núcleo: La parte del procesador que lee y ejecuta las instrucciones del programa.

Die: El área de superficie física en que se fabrica un circuito semiconductor. Los tamaños menores de die reducen los costos de fabricación y el consumo de energía del chip.

GPU: La unidad de procesamiento de gráficos—el chip que procesa los gráficos y el vídeo. Puede estar ubicado en el CPU, como parte del juego de chips de la tarjeta madre, o en una tarjeta de gráficos separada (“discreta”).

Nanómetro: Una billonésima de metro; la unidad utilizada para medir la distancia entre las estrechas conexiones que conectan los transistores de un CPU.

Zócalo: La interfaz eléctrica en la tarjeta madre, donde reposa el CPU; comúnmente compatible con iteraciones anteriores del chip.

2 Intel Core i7-870

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Una importante rebaja de precio con una pequeña pérdida de desempeño frente al mejor CPU de Intel hace de este modelo de 45 nanómetros y cuatro núcleos una compra excelente.

El procesador Intel Core i7-870 2,93GHz (con aceleración automática del reloj a 3,6GHz) quedó segundo en nuestra clasificación. Las diferencias entre este procesador de US$564 y el Core i7-980X, aunque importantes, sólo resultan en una disminución del 14 por ciento en el desempeño frente al Core i7-980X.

El i7-870 reduce su caché L3 interno a 8MB. Además, tiene una asignación de 45 nanómetros (el espacio entre transistores). Mientras más pequeño es este número, más pequeños y numerosos pueden ser los transistores empaquetados en un procesador.

Además, este CPU de nivel intermedio lo limita a cuatro ranuras de memoria en su tarjeta madre en vez de seis.

3 AMD Phenom II X6 1090T

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El primer CPU de AMD con seis núcleos para el escritorio supera a todas las demás ofertas de la compañía, pero ¿son tantas sus ventajas para justificar una mejora? Decídalo usted mismo.

AMD queda tercero en la competencia de desempeño con su nuevo procesador de seis núcleos, Phenom II X6 1090T de 3,2GHz. Con su nombre código “Thuban”, este CPU de US$299 y 45 nanómetros puede llegar a velocidades de 3,6GHz como resultado de Turbo Core, el equivalente de AMD de la tecnología de aceleración automática del reloj de Intel (que se llama Turbo Boost).

Los 6MB de caché L3 del X6 1090T son la mitad del contenido de los chips de seis núcleos de Intel y representan un 20 por ciento menos rendimiento comparados con el Intel Core i7-980X. El X6 1090T también carece de una respuesta para el híper-subprocesamiento, un componente tecnológico crítico de los CPU de alto nivel de Intel.

Aparte de las diferencias en el desempeño, el X6 1090T gana la carrera de compatibilidad contra Intel por una milla. Usted puede poner este CPU en cualquier tarjeta madre existente con zócalos de AM3 o AM2+ (después de una mejora del BIOS). La combinación de una ruta simple de mejora y el bajísimo precio del CPU de US$299 conforman una gran alternativa a mejorar su memoria y su tarjeta madre existente, si sólo quiere recoger los beneficios de un procesador moderno.

4 Intel Core i3-540

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Dentro de la línea de procesadores Core de Intel impera la confusión. Por ejemplo: el Core i3-540 supera al desempeño general del Core i5-750 que está en una clase superior.

Como dijimos anteriormente, las convenciones de nombres no siempre se convierten en mejoras de desempeño palpables. El Intel Core i3-540 es un CPU de 3,06GHz de doble núcleo y un miembro de familia de chips Clarkdale de la compañía. Sacada al mercado cuatro meses después de Lynnfield (la familia del Core i7-870), Clarkdale está basado en un proceso de producción de 32 nanómetros, versus el diseño de 45 nanómetros de Lynnfield.

El Core i3-540 de US$145 carece de Turbo Boost, así que el chip no puede ejecutar a más de 3,06GHz. A pesar de esta limitación y de los 4MB de caché L3, todavía supera el desempeño del Intel Core i5-750 por un 8,5 por ciento en WorldBench 6. (Sin embargo, los cuatro núcleos del i5-750 representan una mejora de 25 por ciento en Cinebench, la prueba de referencia de múltiples núcleos).

El Core i3-540 realmente está diseñado para los usuarios que no quieren mucha potencia—no sólo tiene un formidable desempeño de doble núcleo sino que también viene con un GPU incluido junto con el CPU. Este desempeño de gráficos integrados podría costarle una nueva tarjeta madre, porque el ampliamente utilizado juego de chips P55 no trabaja con el GPU integrado en el Core i3-540. Si quiere este CPU, considere los juegos de chips Q57, H55, o H57.

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